Haiti’s heartbreaking New Year: What about restaveks?

The Haitian earthquake raised a huge number of moral/ethical dilemmas relating to children. In my International Children’s Rights class, we had several lively discussions about the nature of the restavek system, in which tens of thousands of Haitian children are involved.  At best, recourse to restavek represents a decision by severely impoverished parents to have their children fed and sheltered; at worst, it is essentially a system of slavery….Sexual abuse, deprivation of education and nutrition, and a total dead end in terms of life prospects are all endemic in the restavek system. (A Haitian student of mine told me that it is common for girl restaveks to eventually  become pregnant and to end up rejected by everyone.) The earthquake, of course, made things worse than they had been previously. One cnn story in particular haunted me:


In this story, the Unicef worker must decide whether to allow a girl to leave the UN facility, when she had expressed a strong wish not to be returned to the “godfather” for whom she had been a restavek servant. In the end, because the girl’s father said that she should come along with them, Unicef decided to allow her to go. Commentators felt sure that she would ultimately be returned to the godfather….You can see in the photo how painfully, worryingly thin the girl is…..

Maybe I am missing something, but I don’t recall hearing from the international child welfare establishment that the restavek system must end now, must be stopped, and that the children caught up in that system must be set free and placed in appropriate care. No one defends the system, of course, but what does this kind of tepid quasi-acceptance mean?

One can do a trawl of the anti-adoption websites from a few months ago, warning in dire terms about the pro-adoption predators waiting to swoop down to take advantage of Haiti’s woes and steal Haiti’s children–But where is there someone to do a clear, objective study of what is going on with the children who are living as restaveks, as well as those who had been in the many hundreds of orphanages? (The system of unregistered and unregulated Haitian orphanages has been dealt with before on this website..)–This should take place with a determination to ensure that all or at least many of  those children who really need alternatives get then.  I am pretty sure the child welfare commentators would not want a restavek life for themselves or anyone they care about. Read through the cnn story–it is truly heartbreaking….


2 thoughts on “Haiti’s heartbreaking New Year: What about restaveks?

  1. Extrait de Parenté et famille en Haïti : les héritages africains. Par Camille Kuyu

    La conception haïtienne de la famille ainsi décrite se reflète dans la composition du ménage qui rappelle, lui aussi, le ménage africain. Le ménage haïtien comprend non seulement les époux et leurs enfants mineurs, mais aussi tous les parents vivant avec eux sous le même toit. Parmi ces parents, il convient de citer les enfants ” adoptés de fait ” et les enfants recueillis, dits ” restavek “.

    La notion occidentale d’adoption est inconnue dans les coutumes haïtiennes. Il existe une adoption de fait, basée sur la solidarité. L’enfant a alors droit au bien-être, à l’éducation, etc. Mais il garde son nom et ses liens avec sa famille d’origine. Nos interlocuteurs haïtiens nous ont parlé de cette coutume en ces termes :
    ” L’adoption n’est pas connue dans les coutumes haïtiennes. Elle est le fait surtout des étrangers et des Haïtiens de l’extérieur. L’adoption de fait est toutefois courante. On parle de ‘li pran li’. On prend un enfant et on s’en occupe. Cela reste généralement dans le cadre de la famille. Il est des cas où l’on prend des enfants des voisins. Mais c’est rare. La tutelle est ignorée par la coutume. ” (14)
    ” Pour moi, la famille c’est mes enfants, mes parents, mes frères et sœurs, mes cousins, mes cousines, mes tantes… D’ailleurs, j’ai pris avec moi trois autres enfants, deux de mon frère et un d’un cousin. Ils vivent avec moi. Comme je travaille, je m’occupe d’eux. Je n’ai pas besoin de les adopter officiellement. ” (15)
    ” La famille haïtienne est toujours liée. La solidarité familiale est toujours une réalité, même si elle est menacée d’extinction. Je pense qu’il s’agit là d’un trait culturel important. Souvent, en cas du décès de la mère, une tante peut prendre en charge l’enfant. Car c’est comme si c’était son propre enfant. Il s’agit d’une adoption de fait. On pouvait se passer de l’adoption légale. ” (16)
    L’une des caractéristiques des ménages haïtiens est la présence en leur sein des restavek, les enfants dits en domesticité. Les avis sont fort partagés en Haïti concernant cette pratique. Un de nos interlocuteurs nous en parle dans les termes suivants : ” Le recueil d’enfants dits ‘restavek’ est fréquent. Il s’agit notamment des enfants des parents pauvres. Certains n’ont même pas d’acte de naissance. Ils sont pris en charge par des familles en échange de travaux ménagers. Ils sont envoyés à l’école le soir. Il arrive que l’enfant soit considéré comme membre de la famille. ” (17)
    En définitive, la famille haïtienne épouse encore largement les contours des communautés parentales africaines. Ce communautarisme d’inspiration africaine ne signifie pas qu’il n’y a pas une dose d’individualisme dans les relations parentales en Haïti. Cette tendance à l’individualisme est de plus en plus observée, notamment en milieu urbain.


    • I read this through and trust my French enough to think I got it all….One often hears this argument about Africa generally–that because the traditional family structure is based extended family and informal care relationships, that adoption–legalistic, Western–is simply too alien to work. In this post, the writer is putting restavek into that box, and apparently including it in the typical extended family structure familiar to Haitians. I think this is a very abstract and idealized view!! For one thing, restavek runs the gamet–it may be benign, especially if the restavek host family is well known to and/or related to the family of origin of the child–but it is also frequently exploitative and cruel, and is likely to be a dead end for the child. I cannot imagine anyone advocating for acceptance of this system–I mean, think about it seriously! Are you arguing that tradition equals essentially no rights-based inquiry?
      I remember reading an email from Nigel Cantwell some years ago about the African system, where according to him “most children” without parental care were cared for in their communities. I am all for community-based care where it works. But clearly many of these systems are overwhelmed and non-functional. And where they do not function, adoption–with its law-based certainly–might well be a really important option. Your argument is too sweeping and too theoretical for me.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )


Connecting to %s